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Domingo, 08 de Outubro de 2017, 08h:16

SAÚDE

Pesquisas avançam e cientistas preveem cura para tipos complicados de cegueira

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A ciência fez grandes avanços na reversão de problemas de visão na frente do olho - por exemplo, removendo cataratas e substituindo córneas cicatrizadas. Tratamentos efetivos para degeneração macular e outros problemas que afetam a delicada retina sensível à luz na parte de trás do olho provaram ser muito mais difíceis.

Mas as coisas podem estar mudando para dezenas de milhões de pessoas em todo o mundo que sofrem de problemas retinianos. Os cientistas estão explorando novas abordagens para limitar a perda de visão e até mesmo restaurar a visão nesses indivíduos, fazendo uso de avanços em engenharia, neurociência e genética.

Os últimos resultados sugerem que a cegueira retiniana pode se tornar uma condição muito mais tratável antes do que qualquer um imaginara.

"Dado o ritmo relativamente rápido da pesquisa clínica, é bem possível que, em breve, os tratamentos se tornem prontamente disponíveis aos pacientes como curas comuns", disse o Dr. Stephen Tsang, um oftalmologista da Universidade de Columbia, em uma referência à pesquisa com células-tronco em especial.

MÚLTIPLAS ABORDAGENS

Embora as técnicas possam parecer futuristas, a pesquisa já está começando a dar resultados. Os dispositivos Bionic estão agora restaurando a visão parcial para as pessoas que viveram por anos sem ele. Especialistas em medicina regenerativa mostraram que é possível cultivar tipos específicos de células envolvidas na visão - e, talvez, um dia, olhos inteiros. E novas e poderosas técnicas de splicing de genes poderiam em breve corrigir as condições hereditárias que destroem a visão.

Alguns dos avanços mais excitantes estão ocorrendo no nível celular, com cientistas explorando terapias regenerativas que estimulam o olho a curar-se.

"O olho é um desses lugares onde os biólogos estudam regeneração por centenas de anos", diz o biólogo Dr. Thomas Reh, da Universidade de Washington. Em particular, cientistas estudaram peixes e anfíbios, cujos olhos (juntamente com membros e caudas) se regeneram após ferimentos ou perdas.

O pensamento foi que, se peixes e anfíbios podem fazê-lo, talvez os humanos também possam. E esse pressentimento pode revelar-se correto.

Em agosto, Reh e sua equipe relataram um marco importante: células retinianas regeneradoras em camundongos , o primeiro desses sucessos em mamíferos adultos. As novas células não apenas "conectaram corretamente", mas também pareciam funcionar normalmente. "Suas respostas claras pareciam surpreendentemente normais", diz Reh.

A abordagem de Reh ainda não está pronta para experiências humanas, mas outras técnicas regenerativas são.

GENES PARA O RESGATE

Em março passado, uma equipe japonesa publicou resultados encorajadores de um procedimento experimental em que uma mulher com degeneração macular recebeu transplantes de células-tronco derivadas de células de sua própria pele. Imediatamente após a cirurgia, ela relatou que sua visão de escuridão longa se tornara mais brilhante. Um ano depois, as novas células estavam intactas e a melhoria em sua visão permaneceu.

As terapias genéticas poderiam aumentar esses esforços. Na Universidade de Columbia, Tsang coletou células de pacientes com doença retiniana hereditária e, em seguida, usou técnicas de engenharia genética para corrigir as mutações subjacentes a ela.

O advento de poderosas ferramentas de edição de genes como o CRISPR , que pode cortar o DNA defeituoso e substituí-lo pelo material genético desejado, pode expandir o alcance de seu trabalho.

Outros cientistas estão focados exclusivamente na terapia genética. Uma equipe da Universidade Johns Hopkins, por exemplo, está tratando pacientes de degeneração macular com a ajuda de vírus que implantam genes que codificam proteínas que bloqueiam a progressão do dano da retina. Técnicas semelhantes podem ser usadas para prevenir a perda de visão antes de começar.

OLHOS BIONICOS

O Dr. José-Alain Sahel, um oftalmologista que lidera equipes da Universidade de Pittsburgh e do Vision Institute em Paris, está tentando desenvolver um nervo óptico funcional. Esse é o trato das fibras nervosas que transporta mensagens visuais para e liga a parte de trás do olho com o cérebro.

E um consórcio de cientistas da Universidade de Pittsburgh, da Universidade de Harvard e da Universidade da Califórnia, em San Diego, está focado no objetivo ambicioso de transplantar um olho humano inteiro . Seu plano exige uma combinação de técnicas cirúrgicas e regenerativas: os médicos transplantaram o olho de um doador para o paciente e, em seguida, coaxem o nervo óptico para fazer conexões com o cérebro.

Enquanto isso, os olhos bionicos como o Argus II - o único dispositivo desse tipo com aprovação da FDA - já estão mudando vidas. Especificamente concebido para pessoas com uma forma de degeneração da retina conhecida como retinite pigmentosa, o Argus II restaura a visão limitada através de uma pequena série de eletrodos implantados na parte de trás do olho.

Em todo o mundo, mais de 225 pessoas com retinite pigmentosa foram equipadas com o Argus II. Os usuários usam óculos que incorporam uma pequena câmera para coletar informações visuais, que são então transmitidas para um processador de caixa usado no cinto. O processador se comunica sem fio com os eletrodos.

O implante permite que os usuários vejam padrões de flashes leves, um efeito que foi comparado a um painel de avaliação antiquado em que lâmpadas acendem e desligam para formar números e letras. Geralmente, leva meses de treinamento antes que os usuários possam interpretar os flashes, mas eventualmente eles são capazes de reconhecer objetos - e os rostos dos entes queridos.

Pode ser uma experiência muito emocional para pessoas que podem ter passado anos na escuridão. Como Will McGuire, CEO da Sylmar, empresa com sede na Califórnia que faz o Argus II, diz: "Os pacientes podem ver o esboço de seus netos ou ver um cônjuge pela primeira vez em 10 anos". (Da NBC News)

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